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La chocolaterie Menier, aujourd’hui siège de Nestlé, abrite, à Noisiel, une véritable usine hydraulique qui fut jusqu’en 1940, la plus grande du monde. Visite guidée…

L’usine de Noisiel qui transforme l’eau de la Marne en chocolat a commencé comme simple moulin. En 1816, le pharmacien Jean Menier achète et retape un moulin à eau du XIIème siècle, à Noisiel. Il y produit sa première tablette de chocolat en 1836, mais c’est son fils, Emile Menier qui fait rentrer la production dans l’ère industrielle. Il achète des plantations de cacoyers au Nicaragua et, avec l’aide de l’architecte Jules Saulnier, transforme le moulin en usine hydraulique pour faire de sa chocolaterie la plus grande du monde.

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A la fin du XIXème siècle, Emile Justin Menier est devenu maire de Noisiel, emploie 2 200 ouvriers et produit 70 tonnes de chocolat par jour. Ses fils lui ont succédé et l’usine est devenue une petite ville comptant une soixantaine de maisons ouvrières, une école, un lavoir, des bains douches, des coopératives, des centres de santé et même une maison de retraite.

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Richement orné de décors en céramique, le bâtiment central, au squelette de fer apparent, repose sur quatre piles entre lesquelles les turbines hydrauliques, qui ont remplacées les roues du moulin, fournissent l’énergie aux machines qui à l’étage broient les cosses ou malaxent la pâte de chocolat.

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Ces moteurs hydrauliques sont alimentés par un barrage sur la Marne. De nouveaux bâtiments ne cessent d’être érigés sur le site, dont, de 1905 à 1908, le tout premier bâtiment en béton armé, que l’on doit à l’architecte Stephen Sauvestre, collaborateur de Gustave Eiffel. Construite, sur la rive droite, cette nouvelle chocolaterie d’environ 9 000 m2 est surnommée « La Cathédrale » par la population de Noisiel.

Classée aux monuments historiques en 1992, la chocolaterie abrite aujourd’hui, après une belle restauration, le siège de Nestlé France. On peut la visiter à l’occasion des journées du patrimoine.

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