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L’accès à l’eau conditionne l’agriculture, l’industrie, l’urbanisation, le développement… La disponibilité, pour tous, du précieux liquide est un des enjeux majeurs de ces prochaines années et de la lutte contre le réchauffement climatique. L’eau c’est la vie.

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La bonne nouvelle nous vient des Etats-Unis où des chercheurs du MIT, Amos Winter et Natasha Wright, ont mis au point une petite usine mobile de dessalement de l’eau de mer qui fonctionne à l’énergie solaire !

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La prouesse est d’autant plus grande que traditionnellement la désalinisation est un procédé très énergivore. Ici le système développé par la prestigieuse université en partenariat avec la société indienne Jain Irrigation Systems Ltd. repose sur l’électrodyalyse.

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L’électricité produite par les panneaux photovoltaïques alimente une bat
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acide telle que celles qu’on trouve dans les voitures ou les camions. L’eau salée passe à travers des couches de membranes dans lesquelles les ions chargés en sodium (Na+) sont séparés des ions chlorurés (Cl-). Toutes ces particules sont attirées vers les électrodes de part et d’autre, laissant place à une eau potable. Enfin les rayons ultraviolets du soleil sont également mis à contribution pour purifier l’eau douce obtenue. Un procédé peu coûteux, sobre énergétiquement, facile à mettre en œuvre et affichant un rendement fabuleux : près de 90% de l’eau salée est rendue potable (contre 40 à 60% pour les procédés recourant à l’osmose inverse).

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L’invention d’Amos Winter et Natasha Wright a été récompensée par l’Agence américaine de développement (USAID) avec un prix de 160 000 $ USD. Mais surtout, ils ont pu tester leur procédé en Inde, dans des zones rurales où la seule eau disponible est saumâtre et impropre à tout usage. Leur unité mobile est parvenue à retirer le sel de près de 8000 litres d’eau en 24h, largement de quoi subvenir à l’irrigation locale. Et assurer le développement de villages entiers !

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