Entreprise Planche

Quand la houille blanche alimentait les usines

Ce 25 mai 2010, la petite ville de l’Argentière-La Bessée, dans les Hautes Alpes, célèbre un siècle d’hydroélectricité mais surtout la mémoire d’un homme, Gilbert Planche, qui a su capter la force des chutes d’eau pour transformer cette vallée du Parc des Ecrins.

Arrivé à Argentière en 1888, il devine le fort potentiel hydraulique des rivières qui dévalent les montagnes. A l’aide de bouteilles, il en mesure les débits, chronomètre à la main. Il acquiert des terrains, lève des fonds et entreprend, de 1907 à 1909, des travaux colossaux. Il perce des tunnels, dévie les eaux de la Gyronde et de la Durance, les canalise au travers d’un syphon perché à 110 mètres de hauteur.

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Il réalise en fait la centrale hydroélectrique la plus puissante d’Europe. L’énergie produite par ces eaux vives, la fameuse houille blanche, qui selon lui devrait remplacer le charbon, attire les industriels. Une usine d’électrolyse de l’aluminium s’installe transformant le petit village de montagne en véritable site industriel. Il faudra attendre la fin des années 80 et le départ de Péchiney pour que se tourne définitivement cette page.

Aujourd’hui ce patrimoine industriel se visite.

PLANCHE

Désormais, l’ingénieur prête son visage et ses moustaches triomphantes aux panneaux du nouveau circuit de découverte de ses réalisations spectaculaires.
Un circuit ouvert à tous et qui sera à nouveau mis à l’honneur en septembre pour les journées du patrimoine ou en octobre à l’occasion de la Fête de la science.

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Devant le buste de l’ingénieur, ils sont nombreux à être venus lui rendre hommage : le préfet, la sous-préfète, le député maire, des représentants d’EDF ou de RTE, mais aussi ses descendants, qui se sont déplacés spécialement d’Italie ou d’autres régions de France. Il faut dire que Gilbert Planche a une arrière petite fille illustre: la première dame de France, Carla Bruni Sarkozy !

Pour en savoir plus : le site de l’Argentière-La Bessée

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